17世紀,英國殖民主義者侵入印度,一個名叫史密斯的英國指揮官帶領軍隊駐紮在一個叫勞弗裡弗亞的湖邊。一天在湖邊發生了一件駭人的事情。當天,7個英國士兵正沿著湖邊巡邏,當輪班的士兵前去換崗時,竟發現這幾個士兵全都倒地死去了。士兵們的屍體被送去進行屍檢,發現身體上沒有任何可疑的傷痕,但體內的檢驗顯示他們是中毒而亡的。這一切究竟是怎麼發生的?
  史密斯首先想到這也許是當地印度人對英國官兵下的毒。因為當時印度被英國侵佔,淪為殖民地,印度老百姓對英國侵略者都恨之入骨,他們謀劃殺死幾個英國士兵也不足為怪。但在當地印度居民中並沒有調查出結果。後來有人提醒史密斯,這幾天來有一件事情非常怪異,或許士兵的死與此有關。一個晚上,湖裡突然傳出一陣陣震耳欲聾的炮聲,而湖面依舊平靜。官兵們都不明白湖裡為什麼無緣無故地發出響聲。炮聲一連響了好幾天,折騰得史密斯和士兵們寢食難安。史密斯還瞭解到,那些士兵死亡之前,湖裡也曾接二連三地發出好幾聲巨響。難道是湖在作怪嗎?這些奇怪的炮聲是從哪兒來的?是它殺死了士兵嗎?事情變得越來越難以捉摸了,官兵們始終沒有找到確切的答案。
  然而這種炮聲不只在印度出現。在美國長島東部有一個湖,名為塞內卡湖,湖裡也時常發生類似的現象。雖然湖面平靜如鏡,但湖底卻炮聲陣陣。雖然炮聲經常響起,卻沒人能夠找到聲音響起的具體地點。科學家曾經試圖尋找炮聲的位置,但無論科學家動作有多麼迅速,卻總是落在炮聲的後面,當他們趕到炮聲傳來的地方時,炮聲又像捉迷藏似的在另一個地方響起。世界各地都曾出現好幾次類似的現象,人們將湖底的這種響聲稱為「水炮」,現在還保留著有關水炮的一些記載。最早的記錄來自於一位地質學家的一篇報道,其中描述了他在印度恆河三角洲巴裡薩爾一帶的親身經歷:「寂靜的夜晚,我們在巴裡爾附近的河道裡停泊。我們時不時地聽到遠處如同炮聲一樣低沉的隆隆聲,有時是一陣單調的聲響,有時卻是連珠炮式的轟鳴,似乎遠處正有兩軍對壘……」而居住在巴裡薩爾周圍的人們聲稱,每當遇上暴風雨天氣,這種莫名其妙的炮聲一定會如期而至。當地人肯定地說,這種聲音應該不會是雷聲,水炮聲與雷聲的音質及傳來的方向都有明顯的不同。那麼,這幽靈般的炮聲究竟是怎麼產生的呢?湖底炮聲引起一個又一個的謎團,直到1986年,位於非洲喀麥隆的尼俄斯湖爆發的一次世所罕見的災難給人們帶來了啟示。
  1986年8月,在尼俄斯湖邊也發生了一起死亡事件,然而這一次不只死七八個人,在幾天時間裡,就至少有1700名村民命喪黃泉,還有許多家禽也同遭此難。同樣,在尼俄斯湖爆發災難的前夕,許多人聽到湖底也傳出一陣陣「轟隆隆」的炮聲。
  由於這次事件的災難性後果,當地政府和科研機構都極為震驚,立即派科考隊前往尼俄斯湖進行調查。調查結果表明,村民是在二氧化碳氣體中窒息而亡的,這些二氧化碳就來自尼俄斯湖。就在災難發生的那幾天,從尼俄斯湖裡噴射出大量二氧化碳氣體,二氧化碳氣體緊貼地面侵襲了湖邊的整個村莊。二氧化碳氣體是湖底火山活動產生的,不斷產生的氣體溶解並積聚在湖底水中,一直被上層湖水封存在湖底。湖底水中的氣體越積越多,壓力越來越大,隨時都有可能衝破上層湖水噴湧而出。當上層湖水受到波動, 或地震,或大風暴,或火山爆發,便徹底打破了一直維持的臨界狀態,底層水中的氣體由於解除了上層水的壓力,趁機向上噴湧,衝出湖面。二氧化碳氣體較重,緊貼地面,擠佔了地面上氧氣的空間,令村民窒息而亡。而尼俄斯湖底的炮聲源自湖底水打破臨界狀態的瞬間,在那一瞬間,本來溶解在底層湖水中的氣體迅速、猛烈地膨脹,爆裂般衝破上層湖水,因此產生了巨大的響聲。再來回顧一下其他湖中發出的水炮聲,這些響聲發出時的情景與尼俄斯湖簡直同出一轍。在勞弗裡弗亞湖,那幾天炮聲接連響起,湖底一定也積聚了許多由地質運動產生的氣體,不僅包括二氧化碳,還有一氧化碳及含硫的有毒氣體,這些氣體一旦噴湧出來,會使人迅速死亡,比二氧化碳氣體更可怕。因為要使人窒息,二氧化碳氣體必須大量積聚,才能擠佔地面氧氣的空間,而一氧化碳和含硫的有毒氣體只需被吸入少許,就能致人於死命。在勞弗裡弗亞湖邊巡邏的士兵很可能就是吸入了從湖底衝出水面的有毒氣體而死於非命。
  從巴裡薩爾湖發出的水炮聲看來真與暴風雨有過「約定」,是暴風雨打破了湖水的沉靜,使湖底溶解於水中的氣體有了可趁之機,伴隨著一聲聲的轟鳴衝出了平時緊鎖的上層湖水。而美國長島的塞內卡湖中與科學家捉迷藏的炮聲並非有意要捉弄人類。湖底氣體的噴湧不一定在一個地方,哪裡的上層壓力較小,哪裡就容易發生氣體噴湧,那一處也就是水炮的「發聲」地。在寬闊的湖底,「發聲」地的位置沒有規律可循,人們很難追蹤到瞬間發出的炮聲。除此之外,從水下傳來的聲音,由於水的傳播,使聲音傳來的方向模糊不清,這也是人們難覓其蹤的原因。

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