1960年,英國人類學家阿利斯特。哈代提出了一個全新的、令世人驚奇的「海猿理論」。在這個理論中,哈代認為化石斷檔期人類的祖先並沒有在陸地上生活,而是生活在海洋之中。這意味著人類在進化過程中有幾百萬年的水生歷史。哈代說:地質史表明,800~400萬年前,在非洲東部和北部曾有大片地區被海水淹沒,所以迫使部分古猿到海洋中生存,並進化為海猿。幾百萬年後,地殼再次變動,海水退卻,本已適應了海洋生活的海猿於是不得不重返大陸,這就是人類的祖先。為了說明這個觀點,哈代收羅了大量的證據,這些證據所反映的特徵在陸地的靈長目動物身上明顯缺乏,而在海豚、海象等水生哺乳動物身上卻十分明顯。哈代的證據包括:1除了人類之外,陸生靈長目動物均有濃密的皮毛,惟獨人類與水獸一樣,皮膚十分光滑,缺乏體毛;2陸生靈長目動物均沒有體下脂肪,而人類卻有很完善的體下脂肪,這一點與水生海獸相似。這個特點明顯是為適應水中生活而形成的;3人類具有淚腺分泌淚液及排出鹽分的生理功能,這種功能在其他陸生靈長目動物中找不到共同點,惟有水生哺乳動物獨有;4人類所具有的正面性行為,仰臥睡覺及出汗等生理現象,其他陸生靈長目動物身上沒有,而與水生動物類似;5所有的陸生動物都有極精細的鹽分攝入和調節機能,一旦鹽分缺乏,就會影響到它們的生存活動。而人類卻和水生海獸一樣,對體內鹽的攝入沒有調節機能,這說明人的進化基因的該項功能是在海水中定型的。因為在海水中,不需要調節鹽分的攝入量;6人在潛水時,體內會產生一種所謂「潛水反應」的生理機制:肌肉收縮、呼吸暫停、心跳變慢、全身脈血管血流量減少。此時,富含氧氣的血液不再輸入到皮膚組織、骨骼及其他器官,而是全部集中至維持生命最重要的機體———大腦和心臟,使它們的細胞得以在數分鐘內不致死亡,這種現象與海豹等水生動物的潛水反應十分相似;7人類女性在水中分娩沒有痛苦,而人的初始階段———嬰兒,則喜歡水,並伴有游泳的本能,這說明人類與水的關係非同一般;8人體含有70%左右的水分,大大超過所有陸生靈長目動物體內水分含量。
  哈代的「海猿理論」問世後,得到了很多人類學家的支持,但也出現了反詰的聲音,反詰的理由主要包括:1海猿在海洋中生活了400萬年,並獲得了一些適合於水中生活的海洋生物特徵,但重返陸地後,為了適應陸地的生活條件,也應該丟掉這些不適應於陸地生活的特徵———如不能對體內鹽分進行精確的控制等,為什麼在重返陸地後的幾百萬年中這些特徵沒有丟失?這顯然是違反進化規律的;2對於造成的400萬年的化石斷檔,「海猿理論」仍沒有給予很好的解釋。因為現在人們在大量發現海洋生物化石的同時,卻從來沒有找到過海猿的化石。顯然這一理論又陷入了另一個方式的化石斷檔現象;3根據分子人類學研究的理論則得出,人與猿開始分化的時間距今500~400萬年,這一點並不支持「海猿理論」。
  鑒於二者難以調和的矛盾,於是一種折衷的「海陸雙祖先復合理論」又誕生了。這種理論認為,人類祖先,一個是古猿,一個是海猿。對400萬年的化石斷檔期他們提出的解釋是,古猿與海猿在這期間發生了基因重組,於400萬年前產生了「南方古猿」,而這種重組發生的時間極短,只用了幾代到十幾代的時間便完成,因而在較長的地質時期沒有留下化石。這個理論看起來既可以說明人類化石進化的斷檔現象,又能說明人類為何有很多海洋生物的特點。然而,由於沒有充分的證據及分子學上的支持,並沒有得到很多學者的支持,便被擱置一邊。正當爭論困擾著人類學家時,從中國傳來的研究結果似乎又再次支持了「海猿理論」。

 

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