目前在學界「經典的」現代人類起源理論就是人類進化論。根據這個理論及當代考古成果,一般學者將人類進化的時間表分為四個階段,前三個階段為:古猿階段:生活於1400~800萬年前;南猿階段:生活於400~190萬年前;猿人階段:生活於170~20萬年前。我們在這三個階段中發現有兩個年代中斷期:在「古猿」和「南猿」之間有400萬年的中斷期;在「南猿」與「猿人」之間也有20萬年的中斷期。這是因為,在這兩個中斷期內,沒有找到任何能夠證明關於人類起源的中間過渡物種化石。
  這個事實的存在,成為學者們爭論的焦點之一,同時也給達爾文的學說提出了疑問。化石顯示———按照進化論的學說———人類進化的歷史非常久遠。為了學術研究上的方便,一般學者將1974年在東非大裂谷發現的遺骸視作人類化石的起始。這副名叫露西的遺骸化石大約生成於350~380萬年前,屬於身材十分矮小,用雙足行走的原始人,而腦容量只有400毫升,尚不足現代人類腦量的1/3,從這個意義上說,露西還算不上人類。之後大約160~170萬年前,「直立猿人」開始出現在地球上,直到40萬年前左右,人類似乎毫無變化———至少沒有化石顯示不是這樣。然後,「直立猿人」絕跡,接著被古人類家所稱作的「智慧人」———即人類進化中的第四階段———開始非常緩慢地出現在地球上。
  然後,如何確定「智慧人」階段時期,在學界爭論最大,其原因之一:這個階段的確定直接關係到現代人類的直屬物種;另一個原因則與前三個階段的「化石斷檔」現象一樣,是因為得不到化石上的支持。正如羅傑。李文在《人類的進化》中所寫道的那樣:人類究竟何時開始過渡到比較有智慧的形式,實在很難確定。有些學者認為,這個過渡牽涉到腦容量的擴大和頭蓋骨的變薄,早在40萬年前就已經開始。可惜的是,這個時期並未留下足夠的化石,以致我們不能確定這期間究竟發生何事。
  其實,這個問題在達爾文1859年發表《物種起源》時,他本人就注意到了,因為他發現化石資料還顯示不出進化的脈絡,因此便用「地質記錄的不完全」迴避了這個問題。如果說在當時的條件下因為「地質記錄的不完全」尚屬有情可原,那麼在經過一個半世紀後的今天,地質考古學家們的足跡早已踏遍了地球的每個角落,人們獲得了無數古猿化石,而惟獨這三個斷檔期的化石仍然一無所獲,這顯然不能再用「地質記錄的不完全」或「巧合」這樣的理由來搪塞了。於是,學界出現了不同的聲音。

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